NASA发现“新地球”

 

今早NASA抖出一条爆炸性新闻:他们貌似发现了“新地球”!NASA自家的开普勒望远镜捕捉到了一个与地球相似的外行星,这意味着这颗行星可能成为人类未来的栖息地。格林尼治时间下午五点,NASA召开直播会议宣布了这个震惊世界的消息。

这颗外行星的名字叫Kepler-452b,是地球直径的1.6倍,位于距地球1400光年的天鹅座,比地球“更大、更老”。人类在上面要承受相当于地球引力两倍的重力。尽管这颗行星与其恒星的距离略大于地球和太阳的距离,但是其恒星的光亮更强,行星接受的光照总量与地球不会相差甚远。负责人Jenkins表示,虽然他们不知晓大气层的组成是什么,但几乎可以确定它被充足的大气层覆盖。如果判断正确,Kepler-452b的大气层厚度要远大于地球,并伴随活火山的存在。Kepler-452b的公转周期也与地球十分相似,一个周期为385天。由于其公转轨道够长,Kepler-452b有足够的时间孕育生命。 NASA寻找“新地球”的过程十分坎坷。在发现Kepler-452b之前,科学家们也曾找到过类似的行星Kepler-186f。这颗行星体积不超过地球体积的十倍,距地球500光年,但其接收的日照总量仅相当于地球的三分之一。科学家甚至推测,Kepler-186f很快就会进入永远的“夜晚”模式,因此他们当时果断放弃了Kepler-186f,继续搜索新的星球。

这一次成果的“大功臣”是开普勒天文望远镜。它于2009年由NASA研发制造,其使命就是去茫茫宇宙当中寻找“新地球”。开普勒运用凌星法原理,在外行星从恒星前方经过时挡住恒星时,捕捉到恒星光线减弱的变化,来推测外行星的存在。在过去的数年中,开普勒寻找到超过1000个“候选“外行星。其中只有12个包括Kepler-452b在内的行星,与地球体积类似,并位于星际轨道内利于生存的地带。遗憾的是,没有一个能够成为人类的未来家园,直到Kepler-452b的出现。 如此震撼的发现并没有阻止NASA科学家们前进的脚步,他们正在准备搜索更多与地球类似的行星。明年,James Webb天文望远镜将制造完成,方便科学家研究行星色彩,季节差异,天气和植被。NASA也将于2017年发射行星搜索卫星TESS,为科学家提供更多星球信息。尽管困难重重,人类对于外界的探索并未因此而停止。在多年探索之后,我们终于发现了这颗地球的“同胞”。我们梦寐以求的未来家园不再停留于幻想,而是真正的实现。现在,地球终于不再“孤单”。  

撰文 Chris Zheng 图片 NASA官网