BETTERBAG:新移民的环保美国梦

 

BetterBag 是一个位于芝加哥的社会型企业,销售可堆肥的有机袋子(一种塑料袋的环保替代品)并且提供堆肥技术的指导。在2009年春季,在他的两个项目由于经济衰退失败之后,这个想法首次浮现在Camilo Ferro脑海里。

随着美国经济的复苏和芝加哥周边商业和社区对于环保观念的愈加重视,2013年1月以福利企业(benefit corporation)形式建立的BetterBag也开始积聚动能。Camilo在River North的一家星巴克接受了采访。他举手投足带着南美裔特有的热情,骑着自行车上下班。

photo by Alex Zhao

从打工到创业
Camilo从小在哥伦比亚首都波哥大(Bogota)长大,7岁随家人移居到迈阿密。Camilo自小就有环保的意识,他高中时期是足球比赛的裁判,比赛结束之后经常留下来捡饮料瓶回收。因为他从小想做FBI 探员,所以他本科在芝加哥洛约拉大学Loyola就读了刑事司法和犯罪学专业。上大学时,他勤工俭学,同时打三份工。他能讲流利的西班牙语,因此在Enterprise Rent-A-Car租车连锁店颇受器重。他的工作经历激发了他对创业的热情。2006年大学毕业之后他与人合伙建立过两家公司。第一家公司销售手机GPS导航配件和软件,但随着智能手机的兴起基本退出了市场。第二家是美国国内的物流公司,受挫于08年的经济衰退。

垃圾袋引发的商机
2009年春季,Camilo的事业遇到困境,他付不出车贷和房租,只好寄住在一位好心邻居家的沙发上。那年初春的一天,当他帮邻居找垃圾袋收拾比萨饼盒时,他发现了塑料袋所蕴藏的商机,即销售有机材料制造的塑料袋替代品。目前,BetterBag所销售的有机袋子价格比同样尺寸的塑料袋略高,但是BetterBag所接洽的顾客大部分都理解这一价格差异主要对应着环保效益。BetterBag目前的客户包括TriMark USA和Premier Restaurant Group。

构造堆肥生态圈
堆肥是一个把有机垃圾转化成有机肥料的过程。BetterBag的产品可以完全堆肥。Camilo认为堆肥项目会形成一个生态圈。产生大量有机食物垃圾的商家和社区,例如餐馆,可以采用有机餐盒,餐具和垃圾袋,降低分拣的需要,并打造环保品牌,吸引有环保意识的食客。这类垃圾一般占餐饮业垃圾总量的60%-70%。有机垃圾由垃圾处理公司统一收集到附近的堆肥场转化成有机肥料。这些肥料又被转手销售给农场。BetterBag牵头建立了芝加哥堆肥联盟(Chicago Compostable Coalition),帮助当地社区为堆肥项目争取政策支持。其在Andersonville的试点项目于2013年10月中旬开始运营,已经有81户当地居民参与,每星期回收食物垃圾约750磅。

社会型企业的政策和产业支持
伊利诺伊州于2012年8月2日通过了福利企业法案 (SB2897: Benefit Corporation Act),成为美国17个设有福利企业这一公司类型的州之一。该法案2013年1月1日生效,BetterBag是首批伊州的福利企业之一。由于社会型企业的运营目标不是股东价值最大化,在有成文法之前,追求社会福祉和保护股东价值可能互相抵触,给环保型创业者带来不必要的诉讼风险。此外,产业支持在起步阶段也至关重要。BetterBag所驻的Pan Zan Zee就是一个创业孵化器,对社会型企业、传统商业项目和非盈利性项目都提供资金、场地和配套服务支持。

习惯拒绝
Camilo在创业过程中学到的重要一课就是,理解并习惯潜在客户的拒绝。他说,当客户说“不”时,这并不意味着他永远不会购买你的产品,“不”只是意味着目前的条件还不成熟,也许是客户需求不够强,也许是你的产品和服务还达不到客户的期望。他强调一定要继续保持沟通。BetterBag的几大客户都是通过长期培植客户关系才签下的。

向总统做推销
Camilo应 LinkedIn的邀请,于2011年9月26日在LinkedIn加州总部参加了和奥巴马总统的座谈会。座谈会的主题是振兴经济、刺激就业。会后,Camilo短暂地和奥巴马进行了交谈,并送给他一份BetterBag的样品。在座谈会的半年前,Camilo曾在自己的日程本上写下一个似乎有些疯狂的目标:向奥巴马总统推销自己的产品。出于机缘巧合,这一目标竟然在6个月之后就实现了。当Camilo在座谈会当日飞往加州的班机上意识到这一点时,他不禁哑然失笑。Camilo激动地对笔者感慨道,不管多疯狂的目标,一定要写下来,就有实现的可能。

photo by Alex Zhao

缓解压力的爱好
创业者的压力很大程度上来自现金流管理。Camilo平常会通过冥想、野营和骑车来缓解压力。此外,Camilo是迈阿密热火队和海豚队的忠实粉丝。

荣归故里
谈到芝加哥美食,他推荐两家尤其地道的南美菜馆:Las Tablas Colombian Steak House (2942 N Lincoln Avenue) 和Brasa Roja (3125 W Montrose Ave). 但风城的家乡菜还是难慰乡愁。他报名参加了由Aspen Institute,一个华盛顿的政策和教育机构,和美国国务院一同组织的哥伦比亚创业与投资代表团 (Colombian Entrepreneurship and Investment Delegation)。他对本月中旬的这个旅行充满期待。在五天的旅途中,他会和其他创业者和天使投资人一起了解哥伦比亚的创业基金、项目和政策支持。可以想见,Camilo这一次的回乡省亲将带着不一样的色彩。

文 Text|Alex Zhao