INSTANTAG -- 量化分析和时尚潮流合二为一

 

InstanTag is a fashion technology company co-founded by Joy Tang and Christine Yang. Both of them graduated from MIT and have a passion for fashion. After several years in high frequency trading, Joy Tang came up with the idea of providing fashion recommendations backed by quantitative analysis through a mobile application that has social network features. Their application has been submitted to Apple App Store for release in weeks. Joy, InstanTag’s CEO, believes that her team’s expertise in both fashion and algorithm gives them an edge in offering tailored style advice to mobile users.

InstanTag是一个时尚科技公司,由Joy Tang和Christine Yang共同成立。她们两人从麻省理工学院(MIT)毕业,都对时尚抱有热情。在高频交易行业工作数年之后,Joy Tang想到了这个点子:通过有社交功能的手机应用提供基于量化分析的时尚推荐。她们的应用已经提交苹果的应用商店审核,计划数周内即可上市。任InstanTag的CEO的Joy相信她们这个精擅于时尚和算法的团队在为手机用户提供量身打造的穿着建议时有着不可比拟的优势。

Screenshot of InstanTag’s beta version

Screenshot of InstanTag’s beta version

奥赛金牌助她走进麻省

Joy 在深圳长大,毕业于深圳高级中学,爸妈从小就特别注重理科教育,利用围棋和心算等方式,训练她对数学的敏感度。她也不负众望,高二时就拿到全国数学奥林匹克竞赛金牌,并获得了清华和北大的保送资格。然而,她选择了MIT继续深造。Joy很怀念在麻省的生活,因为在学校里能认识许多同样对理工科感兴趣的女生。Joy就是在大学的姐妹会(Sorority) 里结识了Christine Yang,InstanTag的CTO。Joy介绍,MIT鼓励学生精研一门技术,来解决某个实际的问题。MIT是科技创业家的摇篮,出身于此的创业家不胜枚举,例如Dropbox的创始人Drew Houston

高频交易Flash Girl

著名的金融作家Michael Lewis的新书Flash Boys 引起了社会对于高频交易(High Frequency Trading)的强烈关注,美国国会甚至举行了数次专题聆讯。Joy Tang曾是一名高频交易员。大学期间,她在摩根大通(JPMorgan)、花旗银行(Citi Group)、以及一家业界顶尖的对冲基金实习过。2007年,她来到了芝加哥,加入了竞争最为激烈的高频交易行业。七年来,她曾就职于Jump Trading等全球性的自营交易公司,作为首席算法策略师,全权负责数个交易策略的研发、优化和维护。她坦言,高频交易行业的压力非常之大,工作时间要对着十几个电脑屏幕,根据市场信息调整策略、监控盈亏。同事之间相互交流通过金融数据终端Bloomberg进行,在交易时间,任何面对面的对话都是一种干扰。

把爱好做成事业

除了压力之外,交易员这一职业更让Joy所苦恼的是,她无法切身感受到这一行业对社会的贡献。Joy自小对时尚有兴趣。她特别醉心于挑选、搭配适合自己的服饰。她逐渐产生了InstanTag的创意:用图像识别、程序算法、和机器学习技术为用户量身打造手机上的“时尚顾问”。2013年,在经历了近两年的观察和思索之后,她组建了InstanTag的团队,正式开始创业。

Joy Tang. Photo by Alex Zhao

Joy Tang. Photo by Alex Zhao

从数据中去芜存菁

InstanTag的产品是一个融合了社交功能的时装定制推荐平台。这一应用会根据用户提供的信息以及上传的图片向用户推荐适合她风格的明星,并提供具体的时装搭配。Joy团队的竞争优势在于强大的算法。Joy的交易员生涯教会她如何在海量的信息中有的放矢,提高分析效率和准确性。她会在商业性和算法的复杂性之间找到一个平衡。

手机上的时尚平台

这个应用的社交功能是一大亮点。时尚达人可以分享更多自己的原装搭配和时尚建议,其他用户可以通过点赞、评论和转发的形式参与进来。用户进行这些活动都会得到积分,可以在InstanTag的合作商处换取奖品。目前,有初步合作意向的公司有芝加哥服装品牌Akira和Walgreen(NYSE: WAG)。InstanTag也计划与慈善机构进行合作,让用户利用这个app向自己心仪的慈善机构捐款。目前InstanTag已经向Apple App Store提出申请,计划数周内上架,上架后试用版的邀请码为”stylepoints”。

Screenshot of InstanTag’s beta version


Screenshot of InstanTag’s beta version

用时尚改变世界

谈到如何应对创业的压力,Joy强调,创业时一定要找到意义所在,才能轻松应对眼前的困难。时尚对她有着多重的含义。她认为,时尚让一个人找到最适合自己内在的外在穿着。和健身一样,时尚让人做最好的自己。更重要的是,时尚属于每个人,这也是Joy创立InstanTag的原因之一。Drew Houston 2013年在MIT毕业典礼的致辞为Joy的事业追求做了最好的注解。他说:最成功和快乐的人不仅仅热爱他们所做的事,他们沉迷于解决一个对他们至关重要的问题。对于Joy来说,如何用时尚改变世界正是她在专心解决的问题。

Alex Zhao is an investment professional working at Ibbotson Associates, a registered investment advisor and wholly owned subsidiary of Morningstar, Inc. The opinions and research contained within this publication are those of Alex Zhao. Morningstar or its subsidiaries have not reviewed or endorsed any material contained herein and are not responsible for any trading decisions, damages, or other losses resulting from, or related to, the information, data, analyses or opinions or their use.

 

THINKCERCA -- 教育家的教学革新

 

hinkCERCA is a K-12 education software company founded in 2012. Eileen Murphy Buckley, its CEO and founder, is an experienced expert in education who served as Director of Curriculum and Instruction at Chicago Public Schools. The other two co-founders are Abby Ross and Ten Chu. Abby has years of expertise in marketing and social networks and worked at Anhesuer-Busch and DraftFCB. She is in charge of marketing and operations at ThinkCERCA. Ten Chu, the CTO, is an IT veteran, whose story was covered here by the column. Thanks to Impact Engine, an accelerator for businesses with social impacts, ThinkCERCA has finished seed founding last year. Currently, over 85 schools are using its paid subscriptions to teach almost 15000 students across the states.

ThinkCERCA是一个中小学教育软件公司,创立于2012年。现任CEO及创始人Eileen Murphy Buckley是一位经验丰富的教育专家,曾任芝加哥公立学校系统课程设置与辅导总监(Director of Curriculum and Instruction at Chicago Public Schools)。其他两位创始人分别是Abby Ross和Ten Chu. Abby在市场营销和社交网络行业有多年从业经验,曾在Anhesuer-Busch和DraftFCB任职,目前负责ThinkCERCA的市场营销和运营。在IT界浸淫多年的Ten Chu任CTO,本专栏曾专题报道过他的经历。在Impact Engine,一个公益企业加速器的帮助下,ThinkCERCA去年已经完成了种子融资。目前,美国各地约85所学校的15000名学生在使用ThinkCERCA的正式版。

自主研发教育体系

Eilleen对教育行业感情深厚。教育家需要创造性地解决教学问题,这一点和创业很相似。她自主研发了一套简称为CERCA的阅读教育体系,即立论(Claim),论据( Evidence),论证( Reasoning), 反驳(Counter Argument),和适应听众(Audience)。ThinkCERCA开发出基于CERCA的教育软件,目标客户是开设4到12年级英文、科学、和自然科学课程的公立或私立学校。谈到为何选择开发阅读教育,而非应试软件和数理教学软件,Eileen答道,约65%中小学课程是以阅读为主。朱天弘补充道,数理教学软件和应试软件门槛较低,因此竞争激烈。Eileen的从业经验和理论支持为他们主攻阅读教育提供了强大的竞争力。同时,教育界现行的州立核心共同 标准Common Core State Standards提高了对学生阅读理解能力的要求。ThinkCERCA软件在设计初期就确保符合CCSS的标准。

由下而上的社区营销

学生和教师是这一软件的直接使用者,然而校长和地区学监负责购买的决定。Abby Ross针对教育市场制定了特殊的营销策略。ThinkCERCA提供免费试用版和付费的正式版。正式版中的教材库会不断添加新课程和内容。由于教师之间会分享有用的教学方法和工具,ThinkCERCA为老师们建立了网上社区,通过口碑进行营销。ThinkCERCA着力推广的客户群是Digital Promise,一个致力于通过数字化手段提高教学成果的学校联盟。该联盟由26个州的46个学区组成,服务大约三百万学生。ThinkCERCA期望通过每个学校的成功来向当地的学区领导们做推广。目前有近85所学校,遍及芝加哥、麦迪逊、加州湾区、华盛顿特区和纽约州等。此外,有1700多所学校在试用中。

Impact Engine的助力

位于1871的公益企业加速器Impact Engine对于Eileen初次创业帮助很大。该加速器创立于2011年,选定一些与教育和环境保护相关的企业,帮助他们在16个星期里完成种子融资。成功出售了自己的首个公司的Ten Chu指出,Impact Engine的经验、人脉和指导对于他们能成功说服投资人至关重要。有了Impact Engine的帮助,他们这一次的创业经历顺利许多。2013年4月,在盖茨基金会(Gates Foundation)举办的教育竞赛Literacy Courseware Challenge中,ThinkCERCA 赢得25万美金的奖金。根据Chicago Tribune 3月26日的报道,ThinkCERCA在成功筹集了超过一百万美金的种子资金,现已进入A轮融资阶段。

外行和内行的交流

Eileen细数了她创业过程中的两大困难。其一,在没有产品原型时候向投资人解释产品理念。第二、教育学有许多专有名词。然而,谈到教育,许多人都会发表自己的看法,而不太容易认可专家的意见,这一点和高科技或生物领域不同。因此,在和投资人和工程师的沟通中,她常常需要用举例的形式来诠释一些关键的关键,让听众尽可能理解并认同自己的教育理念。谈到教育,她所深信不疑的一点是技术革新的重要性。毕竟,技术已经改变了世界,改变课堂教学只是时间问题。

Disclosure

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(文Text | Alex Zhao)

 

PACKBACK -- 创业大学生期待颠覆教科书行业

 

PackBack是一个教科书电子化租赁平台,由Kasey Gandham ,Mike Shannon和Nick Currier于2011年底创立。该公司以每本书5美金的价格按日出租电子版,用户亦可享受“先租后买”的优惠。这一模式另辟蹊径,解决了学生和出版商之间的价格困境,从二手图书商家口中分一杯羹。这一项目深受多位资深天使投资人的垂青,例如芝加哥著名科技创业孵化器1871的CEO Howard Tullman。受益于Sharpiro & Associates市场调研的帮助,PackBack已经顺利从种子期融资 “毕业”,进驻加速器Catapult,着重于用户和收入的快速成长。在2014年3月21日播出的创业真人秀Shark Tank上,达拉斯奇才队老板Mark Cuban以25万美金入股20%。这一投资意味这个提供2500本教科书、拥有46所大学近7000位顾客的新兴项目估值已达百万美金级别。

PackBack is a digital textbook rental platform founded by Kasey Gandham, Mike Shannon and Nick Currier at the end of 2011. This company rents out e-textbooks at a daily rate of $5 per book. Users can also enjoy a “rent-to-own” policy. This model is favored by a number of experienced venture capitalists, including Howard Tullman, CEO of 1871, the leading digital incubator in Chicago. Benefited from crucial market research powered by Sharpiro & Associates, PackBack has “graduated” from the seed funding stage and now resides in the Accelerator Catapult to focus on growing user base and revenue fast. In the Shark Tank series aired on 3/21/2014, Mark Cuban, the owner of Dallas Mavericks, invested $250,000 in return for a 20% equity stake. This investment values this emerging venture, which now offers 2,500 textbook titles and has almost 7,000 customers from 46 universities, at the million-dollar level.

出身医生世家

Kasey Gandham 在Catapult的办公室接受了采访。他穿着有PackBack Logo的套头衫,平底鞋的鞋面上有着彩色的涂鸦,仿佛尚未从大学毕业。然而,他对创业经历徐徐道来,自如地展现出他超出同龄人的智慧和耐心。Kasey 出身于医生世家。父母本期待他能子承父业,他却决定走出不同的道路。

公立大学接地气

Kasey本科就读于伊利诺伊州立大学Illinois State University (ISU)。这一经历让他“接了地气”,从同窗身上习得勤奋工作的良好品质。2010年,他创立了商业兄弟会Alpha Kappa Psi,从中结识了一帮有创业志向的同仁,其中包括PackBack的共同创始人Mike Shannon和Nick Currier。他们把目光投向了美国教科书市场。

Kasey Gandham在Catapult的办公室接受采访, Photo taken by Joe Chen


Kasey Gandham在Catapult的办公室接受采访, Photo taken by Joe Chen

失效的教科书市场

众所周知,美国教科书价格昂贵。据Kasey的分析,其原因有三:一、教授通过课程设置决定了学生用哪本教科书、如何使用,学生的选择有限,议价能力低下,而且只能在每学期头几个星期里购买。二、二手书行业主要由局域垄断性质的当地书店和网络书商组成,例如Amazon.com和Half.com。三、教科书发行量小,出版商无法从二手书销售中获利,因此只能提高新书售价。

巧妙的租赁模式

PackBack向用户出租电子版教科书,每本教科书日租5美金。如果有一本教科书用的很勤,用户也可以先租后买,用已付的租金抵消一部分的价格。这一模式方便学生灵活使用教科书,出版商亦可从电子版的租赁中获得利润。根据美国出版商协会(Association of American Publishers)的数据,2012年全年电子版市场份额达到22.5%。尽管大学生应当是对电子产品最为熟悉的消费者群体,根据该协会的研究,2012年仅有6%的大学生使用电子版教科书。这一反差,即说明了当前市场的失效,也暗示了PackBack的潜力。

大赛胜出,长路伊始

2011年底,Kasey团队的商业计划在ISU的商业计划竞赛上胜出,大赛的评委包括芝加哥地区的著名投资人和创业家Troy Henikoff。评委团给了他们三大建议:创始人中没有技术骨干,这一项目需要较大的启动资金和技术,和各大出版商的谈判将会很艰难。2012年,Kasey的团队全力以赴解决以上的问题。他们用大赛奖金为PackBack的定价模式申请了专利。他们每周从学校所在地Bloomington赶赴芝加哥拜会投资人。他们和印度的技术团队沟通,做出了产品的beta版。同时,他们通过cold call的方式接触了数以百计的出版商。他们的热忱打动了出版界巨头McGraw-Hill教育部总裁Brian Kibby。Brian特地抽出了三天的时间来考察项目,并签署了意向书。

试测版初见奇效

2013年,PackBack进驻1871后不久,就被芝加哥当地知名的市场营销调研公司Sharpiro Associates选中。Sharpiro Associates为其提供产品研发和市场调研的关键指导。2013年秋季,PackBack产品在ISU试运行。结果表明,这一产品为学生节省了50%的支出,并让出版商也有利可图。这一成果赢得了投资人的关注。截止2013年年底,他们已经融资超过五十万美元。谈到如何获得投资者的青睐,Kasey的秘诀是,首先寻求他们的意见,之后再寻求融资机会。他强调,当你能仔细思考并采纳投资人建议时,投资人会感受到你的诚意,会更愿意投资。

 

与鲨同游

2014年3月21日,Kasey和Mike参加了美国最火爆的创业真人秀Shark Tank。节目中,几位投资人比较质疑PackBack团队和出版商谈判的能力。然而,PackBack获得了从教育和软件行业起家的加拿大裔创业者兼投资人Kevin O’Leary的背书。达拉斯奇才队老板Mark Cuban对这一项目信心十足,在几轮交涉后以25万美金入股20%,这意味PackBack估值已达125万美金。借此助力,PackBack已经将团队扩张到20多人,并拓展了业务模式,用户现在可以买卖及租赁2500多本教科书,并且就教科书上的问题在社区中交流。PackBack,这一细分市场中的“幼鲨”正在茁壮成长,以期给整个产业链带来颠覆性的变化。

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(文 Text|Alex Zhao )

 

赵兢: 心之所向,身之所往的事业征程

 

Jing Zhao Cesarone has many titles under her belt. She’s the CEO of ChinaWise, a business consulting firm that helps many clients plan and execute a successful entry into China market. She is a serial entrepreneur, who has founded a few ventures in China. She is the founder of UEnjoy club, a non-profit association that dedicates to help women in China achieve work-life balance. She was a reporter groomed by China Daily and is an active writer, who writes to inspire women in business. She is the mother of three children. What is more impressive than Jing’s resume is how she worked to achieve these. Her career path can be mapped out by four major choices.

赵兢(Jing Zhao Cesarone)有许多头衔:她是ChinaWise的CEO;ChinaWise是一家帮助许多客户成功打入中国市场的咨询公司。她是一位创业多面手,已经在中国成立了一系列商业项目。她是优享会UEnjoy club的创始人;优享会是一个帮助中国女性达到工作与生活平衡的公益组织。她曾任中国日报记者,如今是一名多产的资深撰稿人,通过写作激励职场女性。她是三个孩子的母亲。赵兢女士的故事比她的履历更让人印象深刻。她的事业脉络,可用四次重大选择联系起来。

毅然放弃铁饭碗

赵兢接受了采访。她对自己的事业踌躇满志,既有记者的才思敏捷,又洋溢着创业家的激情。她1993年从中国人民大学新闻系毕业后,加入了中国日报,成为一名商业记者。时值许多跨国企业借邓公南巡的东风开拓中国市场,在工作中,她有许多机会接触到外资企业。1995年,她应邀加入德国西门子公司,全权负责中国市场的公关。当时,她放弃铁饭碗的举动让许多人大跌眼镜,然而她不为所动。她笑言,自己那时候就喜欢充满挑战和机会的职业道路。赵競在西门子期间策划了许多广告界的经典案例,例如1997年西门子成立150周年大庆之际所策划的“寻人寻物寻过去”活动。这一活动追溯了西门子在中国的足迹,找到了20世纪初在西门子就职的老员工,以及1912年西门子在云南建成的第一座水力发电站等。西门子南京办事处的经理约翰·拉贝(John Rabe)在南京大屠杀中提供人道援助的事迹也为公众所熟知。

不改初心,坚持赴美留学

赵競自大学起就有来美国留学的念头。在西门子两年忙碌的职业生涯没有打消她这一念头。1998年,她来到芝加哥 ,在University of Illinois  at Chicago 攻读传播学(Communications)硕士。回想这一经历,她总结道,在二十八岁之前,人还处在一个形成自我的过程中,年轻人就应该敢想敢干,保持开放的心,多丰富自己的经历。在此之后,就应当根据自己的喜好和优势,选定一个行业深入地发展。

911后决心创业

2000 年,赵競毕业后,凭借她在广告和传媒界的多年经验,在Marcus Evans,一家全球性的会展公司任职。中国进入世贸组织(World Trade Organization)的谈判已进入尾声,赵競想为中美之间的商务合作尽一份力。911事件发生后,她深感人生无常,决定赶紧开始创业,立即着手实现梦想。2001年10月,赵競正式成立了ChinaWise,一家中美商业资讯公司,并任CEO。两个月后,中国正式加入WTO。

决定从咨询转向合作

2010年之前,赵競的业务重心是为美国公司提供进入中国市场的战略咨询、整合市场营销(Integrated Marketing Services)、品牌管理和对当地合作方的尽职调查等,10年间完成了近上百个项目,在北京、上海、广州均有工作团队。她的主要客户有国际工程协会(International Engineering Consortium)和北美野生蓝莓协会(Wild Blueberry Association of North America)等。随着合作关系的深入,她逐渐意识到在跨国商务中,传统的咨询模式不一定能全面地满足客户的需求。客户需要深层次的、长期的合伙人关系,能有效地执行拟定的策略。赵兢也从纯粹的战略咨询师转型成为了创业项目的操盘手。

中国市场日趋成熟

赵競认为,自2010年起,中国市场日渐成熟,信息日渐发达。以微信为例,赵競目前和国内业务的全天候沟通完全通过微信进行,这在几年前是不可想象的。此外,随着生活水平的上升,一二线城市的消费者开始讲究生活品质和心灵层面上的追求,与此相关的商品和服务因而有了庞大的市场。这与美国不同,美国的消费者市场已经非常成熟,各个细分领域均已经被充分开发。此外,中国商界的专业意识抬头,慢慢摆脱了“埋头赚快钱”的初级阶段。

健康饮食,美丽心灵

赵競目前涉及的创业项目有三个:一、与美国制片厂商合作,将有名的纪录片,如获得奥斯卡奖的纪录片战地记者War Photographer,和各类教程,引进中国。二、将加拿大野生蓝莓和加州红酒等健康食品和饮品引进中国的“佰利淘”品牌。三、将美国专业的幼儿教育项目引进中国并举行美国互惠生项目(Au Pair)的广州傲培咨询。

女性生活与工作平衡

赵競热心公益,她于所创办的优享会(UENJOY Club)即致力于女性的生活与事业平衡。她坚持撰写文章,通过网络和微信平台和优享会会员分享。她同时也是人大校友会芝加哥分会会长。她对在美国留学工作的年轻女性的建议是,不管多么艰难,都要找到自己毕生的激情所在。她强调,一旦找到自己心之所向,不管再累,内心都会有真挚的快乐。这一建议,和Steve Jobs的2005年在斯坦福大学(Stanford)毕业典礼演讲的主旨不谋而合。

Jing Zhao. Photo by Alex Zhao

Jing Zhao. Photo by Alex Zhao

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(文 Text|Alex Zhao )